Betelgeuse before and after dimming

This comparison image shows the star Betelgeuse before and after its unprecedented dimming. The observations, taken with the SPHERE instrument on ESO’s Very Large Telescope in January and December 2019, show how much the star has faded and how its apparent shape has changed.

Nuevas observaciones muestran una aparente mancha oscura enorme, que se aprecia opacando a Betelgeuse, la estrella que ha llamado la atención de astrónomos recientemente.

Utilizando el Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Europeo del Sur en Chile, científicos lograron captar imágenes que revelan cambios no solo en su brillantez, sino también en la forma de la supergigante roja en la constelación de Orión.

Varios instrumentos de las facilidades científicas permiten observar la superficie de la estrella, así como el material que la rodea. Algunas de las nuevas imágenes obtenidas muestran nubes de polvo que han sido expulsadas por Betelgeuse.

A pesar de ser una estrella variable, que ocasionalmente puede disminuir su brillantez, lo que llama la atención es que estudios demuestran que la estrella se encuentra en su punto más tenue en más de 25 años, y quizás hasta en 50 años de observaciones.

Las observaciones más recientes muestran que el ritmo de disminución en brillantez de Betelgeuse está ahora más lento, pero la reducción en brillantez aún no se ha detenido.

Hasta el 13 de febrero, la estrella mostraba un 36% de su usual brillantez. Algunos estudios recientes sugieren que el hidrógeno en la superficie de Betelgeuse se está agotando.

De ser correctos los pronósticos, se anticipa que el mínimo en brillantez de Betelgueuse debería ocurrir en algún momento entre el 14 y 28 de febrero de 2020 (probablemente cerca del 21 de febrero), luego de lo cual se supone comience gradualmente a aumentar su brillantez.

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Aunque algunos han sugerido que tal vez la estrella pudiera estar a punto de estallar en forma de supernova (algo que le puede ocurrir a las estrellas masivas en su etapa final de vida), astrónomos entienden que pudiera tratarse de una increíble actividad estelar, cambios en la superficie de la estrella o erupción de gases y polvo que pudieran estar opacándola.

"Pudiera tomar varios meses en comprender mejor lo que está ocurriendo con la estrella", señaló la Sociedad de Astronomía del Caribe (SAC), a la vez que destacó que es fascinante que algo esté ocurriendo con una estrella que es muy fácil de identificar a simple vista en el cielo nocturno.

Para aquellos que la habían observado a simple vista, la actual disminución en brillantez es realmente notable, señaló la entidad educativa.

La SAC indicó que Betelgeuse, ubicada a aproximadamente 650 años-luz de la Tierra, es la estrella que luce algo anaranjada, cerca de las tres estrellas conocidas por muchos como "los tres reyes magos" en Orión, una constelación que se aprecia en estas noches.