Virus Outbreak Busy Santa

Santa, Sid Fletcher, se sienta detrás de una barrera de cristal mientras escucha a Kendra Alexander de St. James, Minnesota, durante su visita el lunes 15 de noviembre de 2021, en The Santa Experience en el Mall of America en Bloomington, Minnesota. 

Papá Noel ha vuelto este año, pero pide precaución mientras sigue pasando de puntillas por la pandemia.

"Sé inteligente. Sé cuidadoso. Si tienes el más mínimo cosquilleo en la garganta, el más mínimo sentimiento, preocúpate por ti mismo y preocúpate por todos los demás, y sabe que Papá Noel siempre estará ahí el año que viene", dijo Kevin Chesney, de 57 años, que lleva vistiendo el gran traje rojo desde que era un niño.

En medio de un descenso en el número de alegres elfos -un 15% menos en una gran base de datos-, Chesney está más ocupado que nunca desde su Polo Norte en Moorestown, Nueva Jersey. El estudio fotográfico en el que trabaja agotó rápidamente sus 4,500 citas para sentarse con él y los otros siete Papás Noel del estudio.

Están entre los valientes de las filas de Papá Noel con visitas de contacto total, incluyendo sentarse en el regazo, aunque Chesney lleva una máscara hasta justo antes de que se tomen las fotos.

Otros Papás Noel no llevarán mascarillas o protectores faciales de plástico, ni se esconderán en globos de nieve protectores como hicieron muchos el año pasado, pero parece que esta temporada están al 50% preparados para los abrazos, los susurros al oído para pedir deseos secretos y los niños sonriendo o sollozando sobre sus rodillas.

Algunos Papás Noel permanecerán detrás de las barreras que aparecieron el año pasado por seguridad.

En el Mall of America de Minnesota, el gran hombre estará alojado en una cabaña de madera detrás de una ventana, con los invitados sentados en bancos frente a él. En los 169 establecimientos de las cadenas de tiendas de productos al aire libre Bass Pro Shops y Cabela's, también se utilizarán bancos, y en algunas tiendas se instalarán tabiques de plástico para las fotos de Papá Noel.

Otros minoristas y anfitriones de Papá Noel ofrecen la opción de no tener contacto con él o de hacerlo por completo, incluso cuando no hay mandatos de distanciamiento social. Y muchos exigen o animan a reservar por Internet para reducir el número de personas que esperan.

Más de 10 millones de hogares estadounidenses visitaron a Papá Noel en un centro comercial o tienda en 2019, según el director general de GlobalData Retail, Neil Saunders. Casi el 73% de ellos también gastó dinero en restaurantes o tiendas cercanas.

El año pasado, la investigación de la compañía encontró que 6.1 millones de hogares visitaron a Santa, con menos minoristas y centros comerciales que ofrecen a la estrella de las fiestas en persona. De esos visitantes, el 62% comió o compró cerca.

Saunders dijo que las predicciones para este año son que unos 8.9 millones de hogares visiten a Papá Noel en persona, aunque las visitas virtuales siguen siendo una gran opción.

"Las preocupaciones persistentes sobre el virus y las restricciones actuales en algunos estados y localidades siguen actuando como un freno a la hora de visitar a Papá Noel en persona", dijo.

Chris Landtroop, portavoz de los programas de Cherry Hill para vendedores de Papá Noel, se muestra optimista. La nueva implantación de las vacunas para los niños de 5 a 11 años sin duda ayudará.

"Papá Noel ha vuelto y estamos muy emocionados por ello. El año pasado fue increíblemente duro", afirma Landtroop.

La empresa lleva todo el año buscando Papás Noel para los 800 centros comerciales, grandes almacenes y otros lugares a los que presta servicio, con opciones de visitas sin contacto, también. Cherry Hill exige que sus papás Noel y otros empleados estén vacunados y que los que estén exentos se sometan a pruebas periódicas contra el covid-19.

"Al fin y al cabo, queremos que los clientes se sientan cómodos", afirma Landtroop.

Luther Landon lleva casi dos décadas ofreciendo la experiencia de Papá Noel en el Mall of America de Bloomington (Minnesota). El año pasado, se le ocurrió la idea de la cabaña de madera, pero se cerró al cabo de un día debido a la pandemia.

Se inclinó por el Papá Noel virtual y este año ofrecerá ambos.

"Creemos que sería muy irresponsable por nuestra parte ignorarla y fingir que todo ha vuelto a la normalidad", dijo sobre la pandemia.

"Hemos escondido algunos micrófonos para que Papá Noel pueda oír perfectamente. Sé por nuestra comunidad de Papá Noel y por conocer a muchos otros Papá Noel que la mayoría de ellos son reacios, muy reacios, a volver a ser como antes de la pandemia. Pero también tenemos algunos que son como, sabes qué, no me importa. Lo que está ocurriendo en el país son ambos grupos".

Russell Hurd, en Royse City (Texas), lleva haciendo de Papá Noel desde 2017, después de retirarse del Ejército. Estará con su traje rojo a juego con su larga -y muy real- barba blanca en el Gaylord Texan Resort & Convention Center, cerca de Dallas. Sus visitas a las multitudes son distanciadas y se requieren máscaras. Anhela que eso termine.

"La forma en que solía ser, es significativa para nosotros, los Papás Noel, también. Somos seres humanos. Ansiamos esa interacción, pero por ahora hacemos lo que podemos", dijo Hurd.

Hurd no está vacunada y se somete regularmente a pruebas de covid-19.

"Conozco a muchos papás no vacunados en todo el país. No es sólo en Texas", dijo.

Cuenta con American Dream, un megacentro comercial de 3 millones de metros cuadrados en East Rutherford, Nueva Jersey, entre los comercios que ofrecen un Papá Noel distanciado. Estará sobre hielo, patinando en la pista cubierta con los visitantes, y también paseando con los invitados en carritos de golf de color rosa intenso.

En las tiendas de Macy's, Papá Noel hará su lista y la revisará dos veces desde detrás de un escritorio, con los invitados sentados al otro lado.

"Estamos animando a todo el mundo a mantener el distanciamientos a lo largo de sus visitas", dijo Kathleen Wright, gerente senior de Macy's Branded Entertainment. "Santa ha formado parte de la tradición de Macy's desde 1862, así que estamos encantados de poder continuar con la tradición de forma segura este año".

En el Oakbrook Center, un centro comercial de los suburbios de Chicago propiedad de Brookfield Properties, el lugar de Santa es una autocaravana trucada en la que se permite a sus fans entrar. Santa estará presente en 117 de los 132 centros comerciales que Brookfield posee en 43 estados. La empresa sigue los protocolos de seguridad locales, pero se distanciará de cualquiera que lo solicite. Lo mismo ocurre con CBL Properties, que posee 63 centros comerciales en 24 estados y que el año pasado ofreció visitas de Papá Noel desde una distancia segura.

"Este año volvemos a ofrecer una experiencia de Papá Noel más tradicional", dijo la portavoz de CBL Stacey Keating. "Los visitantes que lo deseen podrán sentarse en el regazo de Papá Noel o en su banco. No se requerirán mascarillas en el plató o durante las fotos, a menos que haya un mandato local en vigor."

Y, además: "También vamos a recuperar las noches de fotos de mascotas con Papá Noel", dijo, "así como Santa Cares, un evento en el que solo se puede reservar para aquellos con sensibilidades sensoriales y para los que la experiencia tradicional puede ser demasiado abrumadora."

La pandemia ha hecho mella en Santa Claus de otras maneras.

Stephen Arnold, director de la IBRBS (antes llamada Hermandad Internacional de Papás Noel con Barba), de 71 años de edad, afirma que su organización, formada por unos 2,000 Santas, ha perdido 57 a causa del covid-19.

"La mayoría de nosotros tenemos sobrepeso, somos diabéticos y padecemos enfermedades cardíacas", afirma Arnold, que lleva mucho tiempo trabajando este año tanto virtualmente como en persona en Memphis (Tennessee). "Somos los principales objetivos de una enfermedad como el covid".