Eddie Casiano

Eddie Casiano busca la clasificación del conjunto boricua al torneo AmeriCup 2022.

Si fuera por Eddie Casiano, la selección nacional masculina de baloncesto estuviera practicando todo el año. El técnico boricua reconoció que es “un ‘freak’ (fanático) de las prácticas”.

Pero la realidad es que tendrá cerca de dos semanas —a partir de hoy— para entrenar al quinteto patrio que disputará el 19 y 20 de febrero la tercera y última ventana clasificatoria FIBA al torneo AmeriCup 2022 en el coliseo Roberto Clemente, de San Juan y a puerta cerrada.

“El esfuerzo de la Federación (de Baloncesto de Puerto Rico) para esta ventana y bajo todas las situaciones que estamos pasando con el Covid se me pudo dar (el deseo), por lo menos, de practicar desde el primero (de febrero) y empezar a trabajar con los jugadores que están disponibles temprano para adelantar trabajo, especialmente, con el ritmo de juego y físico con aquellos jugadores que todavía están adoloridos y necesitan rehabilitación. Los saco de su rutina y los pongo a la rutina del básquet”, expresó Casiano a EL VOCERO.

El otrora canastero señaló que “de 24 jugadores” hizo un corte de 16, y deberá tener de “ocho a 11 jugadores disponibles” para arrancar las prácticas que serán a puerta cerrada debido a la pandemia y en cumplimiento con los protocolos de FIBA.

“Voy a invitar (además) a jugadores que me ayuden en la práctica, aunque no estén en el equipo nacional. O sea, que estamos haciendo un combinado para que por lo menos yo pueda practicar y pueda sacarle provecho a las prácticas”, agregó.

Jugadores como Isaac Sosa, Jorge Brian Díaz, Devon Collier, Gilberto Clavell, José “Money” Rodríguez y Benito Santiago, entre otros, ya están en la Isla, según indicó Casiano.

Pero la llegada de canasteros como Gian Clavell (Rusia), Iván Gandía (Chipre), José Juan Barea (España) y, posiblemente, Isaiah Piñeiro (Letonia) será cercana al inicio del torneo. Todos ellos se encuentran jugando en Europa, al igual que Gary Browne, cuya participación luce remota debido a los estrictos protocolos anti-Covid en la Liga de Italia.

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Gian Clavell, Gandía y Barea apuntan para el evento donde Puerto Rico jugará frente a México (el 19) y Bahamas (20) como parte de la acción del Grupo D. Estados Unidos también estará activo. La Isla además será sede del Grupo C, que está integrado por República Dominicana, Cuba, Islas Vírgenes y Canadá.

Los boricuas necesitan ganar para asegurar su clasificación, ya que están terceros en su grupo con marca de 1-3. Los estadounidenses ya clasificados marchan invictos con 4-0, seguidos por la tropa mexicana del dirigente español Francisco “Paco” Olmos, con 2-2. Los bahameños están cuartos con récord similar al de los boricuas. 

“Estoy -25 (en diferencia de puntos). Las cartas y el por ciento —si esto fuera un juego de póker— estoy bien atrás. Pero tenemos que trabajar y dar nuestro mejor desempeño en esos dos partidos. Yo creo que podemos cualificar. Esa es la meta número uno. Pero tenemos que hacerlo de la manera correcta con las prácticas. Disciplinados en la defensa y en la ofensiva para tener opciones de ganar”, sostuvo Casiano.

Sin embargo, el conjunto patrio no contará con su sexto hombre o “mejor aliado” en el histórico recinto capitalino, que no podrá albergar público debido a la pandemia y que aún no estaba listo el sábado tras ser utilizado por la Comisión Estatal de Elecciones para el escrutinio de votos en las pasadas elecciones generales.

“Esto es distinto. El Clemente ha sido nuestro mejor aliado con los fanáticos y ahora sin fanáticos debe ser solitario. Pero es más trabajo mental. Es difícil acostumbrarse jugar sin fanáticos. Yo creo que el juego del básquet sin fanáticos no es juego. A nosotros, sobre todo, nos hace falta ese calor y cariño empujando al equipo como el sexto hombre. Pero tenemos que jugar la última ventana de esa manera”, apuntó Casiano.

Los mejores tres equipos de cada grupo clasifican al AmeriCup, que otorga boletos a los Juegos Panamericanos de Chile 2023 y a las ventanas del Mundial de FIBA que comienzan en noviembre de este año.