José Meléndez

José Meléndez Cintrón posa con las tres medallas de oro que ganó en las Justas de la Liga Atlética Interuniversitaria (LAI).

BARRANQUITAS — José Meléndez Cintrón ha encontrado una nueva ruta en los terrenos en los que antes crecieron sus sueños como marchista y que, incluso, alimentaron económicamente ese deseo de llevar a Puerto Rico en el pecho.

El atleta —quien es poseedor del récord nacional en los 20 kilómetros con tiempo de 1:24.08— ahora labra un nuevo futuro como agricultor en alrededor de 50 cuerdas de terreno en su natal Barranquitas, dejando momentáneamente a un lado una carrera que este año apuntaba a los Juegos Olímpicos de Tokio.

“Estaba muy bien físicamente. Los tiempos que estaba haciendo en los entrenamientos eran muy certeros. Nos veíamos muy bien para ir a unos Juegos Olímpicos. Pero las cosas como son. La pandemia me obligó a progresar de otra manera y después de todo, no hay remordimiento porque la agricultura me ha dado mucho, desde mi carrera deportiva, mi profesión de enfermero y mi nueva vida ‘fulltime’ de agricultor”, expresó Meléndez Cintrón, de 25 años, durante la visita de EL VOCERO a su finca.

El tres veces campeón de las Justas de la Liga Atlética Interuniversitaria (LAI) ya venía cultivando una esporádica fusión entre la marcha y la agricultura mientras entrenaba en febrero del año pasado para tres importantes eventos rumbo a los Juegos Olímpicos de Tokio. Pero como a todos, la llegada del novel virus cambió el rumbo de los planes de manera dramática y acelerada.

A esto se le sumó también el nacimiento de su primogénito Liam, quien lo impulsó e inspiró a dedicarse de lleno a la tierra.

“La llegada de mi hijo me empuja a moverme. No me había visto tan motivado como ahora. Por eso estoy trabajando más que un 'fulltime’. A veces estoy los siete días y por más de ocho horas en la finca hasta que yo vea que se logró todo”, contó el exatleta de la Universidad de Puerto Rico (UPR) en Río Piedras y de la Universidad del Turabo.

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Ahora se dedica a cultivar plátano, calabaza, papaya, ají, yautía y limón, que son vendidos tanto a restaurantes como al público en general a través de la página en Facebook de la Finca Agrícola Luis Meléndez.

El agricultor cultiva la misma tierra que sus padres —Israel e Iris— utilizaron para sufragar los gastos de entrenamientos y las competencias dentro y fuera de la Isla, ante la falta del estímulo económico de la Federación de Atletismo de Puerto Rico (Fapur).

José Meléndez

José Meléndez representó a Puerto Rico a nivel internacional, incluyendo en los Juegos Centroamericanos y del Caribe Barranquilla 2018. 

“Si no llega a ser por mis padres, yo hubiese dejado de ser deportista inmediatamente terminé mi participación en las Justas. Si no llega a ser por la agricultura —que ahora mismo es mi sustento— no fuera el atleta que fui y quiero continuar siendo”, narró el también subcampeón centroamericano juvenil.

Este barranquiteño —quien fue descubierto a los 12 años por el entrenador Ramón Nieves— marcha a diario entre la siembra de plátanos con la esperanza de que un día la vía conduzca a la clasificación olímpica. Sabe que a su edad le restan entre cinco a diez años de alto nivel competitivo y que aun en la inactividad será difícil perder la técnica de la marcha.

Solo falta apoyo económico y trabajadores para las fincas.

“Si consigo obreros para las fincas, yo buscaré retomar mi carrera. Yo amo el deporte. Fue, será y es mi pasión”, concluyó con ilusión el marchista.