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A pesar de los retos económicos que han enfrentado los negocios en Puerto Rico en los últimos años, hay empresas que continúan desarrollándose y expandiéndose a través de toda la Isla como Acai Express, que en tan solo cinco años ha abierto 31 establecimientos y durante el 2021 sumará más de una docena.

“Tenemos puntos de ventas a través de todo Puerto Rico. Las próximas aperturas de la cadena son en San Germán, Quebradillas, Guaynabo, Bayamón, Ponce y Mayagüez, además de nuevas localidades para San Juan, Dorado y Río Grande. Las aperturas más recientes incluyen nuevos restaurantes de la cadena en Añasco, El Escorial y el Viejo San Juan. Algunos son locales y otros "food trailers”, explicó Héctor Westerband, presidente y fundador de la empresa.

Durante lo que resta del año, abrirán 18 nuevos puntos de venta, lo que representa una inversión estimada de $2.1 millones y la creación de cerca de 180 nuevos empleos. Cada “food trailer” o restaurante de Acai Express requiere una inversión de entre $90,000 y $150,000, lo que depende del concepto de tienda o negocio ambulante.

“Estos nuevos Acai Express son de franquiciados que ya tienen su local o tráiler en proceso de construcción. Los dueños son una combinación de empresarios ya existentes con otros negocios y nuevos comerciantes. Son gente joven, mujeres y personas entre los 40 y 50 años”, comentó.

El fundador explicó que el éxito de la franquicia en tiempos de grandes retos económicos, se debe a muchos factores que se han combinado y que han ayudado a que se vendan los productos de esta empresa que se concentra en los beneficios del acai y las frutas frescas.

“Cuando llega la pandemia, ya estábamos acostumbrados a dar un servicio “take out”, lo que fue una ventaja. También tenemos un producto saludable y frutas que ayudan a fortalecer el sistema inmunológico. Por otro lado, estamos en la categoría “comfort food”, lo que la gente ha buscado para sentirse mejor durante la pandemia”, detalló Westerband.

El ejecutivo indicó que en el 2020 se registró un aumento en ventas de sobre 50%, en comparación con el 2019, una tendencia que se ha mantenido en los primeros meses de 2021. A pesar de dicho incremento, la empresa, como muchos otros negocios de alimentos en la Isla, ha experimentado problemas al momento de contratar nuevos empleados por las ayudas federales que aún se reciben, por lo que han recurrido a nuevas estrategias laborales.

“Para retener a los empleados, que son entre 10 y 12 en cada punto de venta, se aumentaron los sueldos. Ahora los gerentes reciben $500 semanales más $9.00 dólares la hora y los “team members” reciben $8 por hora”, informó el presidente.

Con nuevo menú

A la oferta de la empresa, que incluye avena y pitaya, "bowls" de fruta, paletas, batidos, ensaladas, jugos y limonada, se le añade Acai Express Creamery. Esta opción les ofrece a los comensales una nueva forma de consumir el Acai, incorporando el uso de una piedra fría para mezclar sabores de fruta con helado prémium y otros ingredientes. Entre las nuevas opciones están los Coconut Bowls con sorbete de coco vegano y próximamente nuevo sorbete de mangó. De las nuevas localidades que abrirán este año, al menos 10 incluirán el nuevo concepto.

Acai Express, que también cuenta con 13 establecimientos en Estados Unidos, adelantó que pronto anunciará expansiones en la Nación Americana.

“Tenemos tiendas en Carolina del Sur, Nueva Jersey y Florida, lugares donde también pronto aumentarán los puntos de venta”, informó Westerband.