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Richard Beach de Huntington Beach, California, dijo que los socorristas le dijeron que abandonara el océano después de que volviera a las olas para hacer bodyboard. (AP Photo/Amy Taxin)

California - Richard Beach se mantuvo alejado del océano durante varios días después de que un oleoducto submarino derramara crudo en las aguas del sur de California, provocando un olor nauseabundo a la costa.

Una semana después, estaba prohibido nadar o hacer surf en el océano. Pero eso no impidió a este hombre de 69 años volver a las olas de Huntington Beach el domingo con su tabla de surf, hasta que los socorristas en motos acuáticas le echaron. Volvió a cruzar la playa, pasando por delante de trabajadores con trajes de protección que se encargaban de limpiar la arena de las manchas negras y pegajosas que llegaron a la orilla tras el derrame.

"El agua está perfecta", dijo Beach. "Limpia hasta el fondo".

Huntington Beach y las comunidades costeras cercanas todavía se tambalean por el vertido de la semana pasada que, según las autoridades, lanzó al océano entre 25,000 galones y 132,000 galones de petróleo.

La causa fue una fuga a unas 5 millas de la costa en un oleoducto propiedad de Amplify Energy, con sede en Houston, que transporta el crudo desde las plataformas petrolíferas a la costa.

El vertido se confirmó el 2 de octubre, un día después de que los residentes informaran de un olor a petróleo en la zona.

Se está investigando la causa y las autoridades creen que el oleoducto fue dañado por el ancla de un barco entre varios meses y un año antes de su rotura total. Se desconoce cuándo empezó a filtrarse petróleo por la delgada grieta de unas 13 pulgadas del oleoducto.

El domingo, no había olor a petróleo y la arena parecía casi limpia en el muelle de Huntington Beach, donde los trabajadores peinaban la arena en busca de alquitrán.

Pero las autoridades locales están preocupadas por el impacto medioambiental del vertido en los humedales, la fauna y la economía.

Con el océano fuera de los límites en la comunidad apodada Surf City USA, relativamente poca gente estaba en la playa y las tiendas que los atienden se han visto perjudicadas.

La alcaldesa de Huntington Beach, Kim Carr, dijo que espera reabrir el océano en pocas semanas en esta ciudad de 200,000 habitantes.

Pero los funcionarios están probando el agua para cerciorarse de que es segura antes de que se permita a la gente volver a entrar.

En Newport Beach y Laguna Beach, los lugares más populares para practicar el surf y nadar también están cerrados, y más al sur el agua está abierta pero hay carteles que advierten a la gente sobre el derrame. 

En Huntington Beach, las tiendas que venden todo tipo de productos, desde bikinis y tablas de surf con estrellas y rayas hasta juguetes para la arena y equipos de pesca, están sufriendo un golpe.

Marian Johnson, propietaria de "Let's Go Fishing" en el muelle, dijo que las ventas se han reducido a la mitad desde el vertido.

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Mike Ali, el propietario de la tienda Zack's cerca del muelle de Huntington Beach, espera a los clientes en Huntington Beach, California. (AP Photo/Amy Taxin)

Mike Ali, propietario de la tienda cercana Zack's, dijo que entiende la razón de cerrar las aguas, pero que tuvo que cerrar tres de sus cuatro locales y reducir el horario de sus trabajadores.

La gente acude al alquiler de bicicletas y a la comida a su única tienda que permanece abierta, pero sin clases de surf, catering para eventos y hogueras en la playa, el negocio se ha hundido en un 90%, dijo.

"Podría tardar entre uno y dos años en volver el turismo", dijo Ali, y añadió que un vertido de petróleo en 1990 acabó desviando a los posibles visitantes a las playas del sur y el norte de la ciudad.

Rich Toro, de 70 años, siguió dando su habitual paseo en bicicleta de 25 millas hasta Huntington Beach el domingo. Pero dijo que no correría a meterse de nuevo en el agua a la vista del vertido y de la preocupación por el impacto en la fauna.

Desde el incidente, las autoridades han informado de la muerte de 26 pájaros y ocho peces, mientras que 24 pájaros empetrolados han sido recuperados y están siendo tratados.

Pero los cierres no han detenido a todo el mundo. En Huntington Beach, un puñado de surfistas madrugadores fueron expulsados del agua por los socorristas. Y aunque la pesca está prohibida a lo largo de la costa de prácticamente todo el condado de Orange, Michael Archouletta, de 29 años, dijo que vino desde el este de Los Ángeles y no vio ninguna señal en el muelle que le impidiera tirar una línea. Un banco de peces nadaba bajo el muelle cercano.

"Si esto fuera tan peligroso, los peces estarían muertos", dijo Archouletta.