manatíes

ARCHIVO - En esta foto de archivo del 28 de diciembre de 2010, un grupo de manatíes se encuentra en un canal donde los vertidos de una planta cercana de Florida Power & Light calientan el agua en Fort Lauderdale, Florida. 

Normalmente dar comida a los animales salvajes se considera fuera de los límites, pero la grave situación en Florida con más de 1,000 manatíes que mueren de hambre debido a la contaminación causada por el hombre está llevando a los funcionarios a considerar un plan de alimentación sin precedentes.

El Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. y los funcionarios estatales de medio ambiente tienen la intención de dar a conocer esta semana una propuesta limitada para alimentar a los queridos mamíferos marinos en un lugar específico de Florida para probar cómo funciona. Esto no suele hacerse con ningún animal salvaje, pero la situación se ha convertido en una emergencia tal que hay que considerarla, dijo el director ejecutivo del Save The Manatee Club, Patrick Rose.

El club fue cofundado en 1981 por el trovador de Florida Jimmy Buffet y el exgobernador y senador estadounidense Bob Graham.

"Es todo el ecosistema el que se ve afectado por esto y se verá afectado durante una década", dijo Rose en una entrevista el martes. "Esta es una medida provisional necesaria. Es un problema creado por el hombre y el hombre va a tener que resolverlo".

Un portavoz del Servicio de Pesca y Vida Silvestre dijo en un correo electrónico que la agencia "tiene la aprobación para avanzar en una prueba de alimentación limitada", pero que los detalles aún no están finalizados. Se espera un anuncio formal a finales de esta semana.

El plan emergente consistiría en alimentar a los manatíes en una planta de Florida Power & Light en Cabo Cañaveral, a lo largo de la Indian River Lagoon en la costa este, donde los manatíes se congregan en los meses fríos de invierno debido a la descarga de agua caliente de la planta. Se trataría de un experimento con lechugas, coles y otras verduras entregadas de forma controlada, como por ejemplo mediante una cinta transportadora, dijo Rose.

No se autorizaría a la gente a empezar simplemente a arrojar lechugas a una bahía.

"En ninguna circunstancia queremos que la gente alimente a los manatíes. Es ilegal, y lo sigue siendo", dijo Rose.

Los manatíes llevan mucho tiempo luchando por sobrevivir con los humanos.

Cientos de estos lentos animales son atropellados cada año por las embarcaciones, lo que ha dado lugar a la creación de zonas de exclusión de manatíes en todo Florida, cuyas infracciones se castigan con importantes multas. Pero la amenaza de inanición ha provocado un récord de 1,017 muertes de manatíes hasta el 19 de noviembre, según las cifras estatales.

A medida que se acerca el invierno, incluso en Florida, se espera otro mal año.

La causa principal es la escorrentía de las granjas, las zonas urbanas y las aguas residuales, que favorecen el crecimiento de algas verdeazuladas y otros organismos nocivos. Estas algas ahogan la luz que necesitan las hierbas marinas, eliminando la principal fuente de alimento de los manatíes. También influye el cambio climático, que agrava la proliferación de algas.

Y no se trata solo de los manatíes. La salud de las personas puede verse afectada por las floraciones de algas junto con la salud de una amplia gama de criaturas acuáticas, desde cangrejos hasta delfines. Aparte de la protección de los animales, hay una pérdida económica para los capitanes de barco, las excursiones turísticas y otras personas que acuden a Florida para tener la oportunidad de ver estas criaturas.

"Literalmente, salvar a los manatíes es parte de salvar el ecosistema. Si conseguimos que esto se solucione, los manatíes florecerán. Si no lo hacemos, no lo harán", dijo Rose. "Estamos en la posición más crítica".

Los manatíes fueron catalogados como en peligro de extinción durante años por el gobierno federal, pero en 2017 su número parecía haber repuntado lo suficiente -los funcionarios dicen que hay entre 7,000 y 8,000 animales en Florida- para que su estatus fuera rebajado a amenazado.

Varios políticos de Florida, entre ellos el diputado republicano Vern Buchanan, han presionado para que se restablezca el estatus de amenazado, lo que hace que se les preste más atención y recursos.