Petróleo en California

Trabajadores limpian las playas afectadas por el derrame de petróleo en California, (AP Photo/Ringo H.W. Chiu)

HUNTINGTON BEACH, California — Los investigadores que buscan la causa de una fuga en un oleoducto ante la costa del Sur de California han apuntado a la posibilidad de que el ancla de un barco arrastrase la línea por el lecho marino y la rompiese, aunque los dos videos publicados hasta el momento solo brindan pistas de lo que pudo haber ocurrido a 30 metros (100 pies) de profundidad.

Un video publicado por la Guardia Costera este jueves parece mostrar una trinchera en el lecho marino que conduce a una curvatura en la tubería sumergida, pero los expertos ofrecieron opiniones diversas sobre la importancia de las breves y granuladas imágenes.

Una grabación anterior había revelado una rotura de 33 centímetros (13 pulgadas) en el oleoducto, que no presentaba evidencias del daño que, según dijeron, debía esperarse del impacto del ancla de varias toneladas de peso de uno de los mercantes que circula normalmente por la zona entre los puertos de Los Ángeles y Long Beach.

California derrame de petróleo

Imagen de una de las playas contaminadas con petróleo. (AP Photo/Ringo H.W. Chiu)

La ligera curvatura que aparece en uno de los videos “no parece necesariamente un daño por ancla”, dijo Frank G. Adams, presidente de la firma de Houston Interface Consulting International, en un correo electrónico.

Cuando una tubería recibe el golpe de ancla u otro objeto pesado “eso suele provocar daños físicos que pueden derivar en una fractura”.

Ramanan Krishnamoorti, profesor de ingeniería petrolera en la Universidad de Houston, señaló que consideraba que el video que recorre la curvatura en el oleoducto era “revelador”.

“Me parece que hay algo que fue arrastrado por la arena y que podría haber impactado en la tubería", afirmó. Sin embargo, le extrañó que la fuga se produjese por una grieta y no por una brecha más grande, suponiendo que hubiese recibido el golpe de un ancla o de algún otro objeto.

Las preguntas clave siguen sin respuesta: ¿pudo producirse el golpe días antes de que comenzase el derrame? ¿Qué barco es responsable? Y si la culpa no es de un ancla, ¿qué otra cosa pudo provocarlo?

California derrame de crudo

Un trabajador limpia las playas empetroladas en el sur de California, (AP Photo/Ringo H.W. Chiu)

Los investigadores, por su parte, seguían buscando la causa del incidente que ha arrojado decenas de miles de galones de crudo a la famosa costa de Huntington Beach, además de tratar de determinar qué ocurrió en las primeras y cruciales horas tras los reportes de un posible vertido.

La estrecha grieta de 13 pulgadas que se aprecia en uno de los videos podría explicar por qué el viernes en la noche se observó una mancha de petróleo pero la empresa que opera la tubería no detectó el vertido hasta el sábado por la mañana, según los expertos.

Derrame en California

Una gaviota descansa mientras trabajadores con trajes de protección limpian la playa contaminada después de un gran derrame de petróleo frente a la costa del sur de California. (AP Photo/Ringo H.W. Chiu)

“Mi experiencia sugiere que esta sería una fuga muy complicada determinar con rapidez de forma remota", dijo Richard Kuprewicz, investigador y consultor de accidentes en este tipo de infraestructuras.

“Una fisura de este tipo, en una tubería submarina de 27 kilómetros (17 millas) de largo es muy difícil de detectar por indicaciones remotas. Estos derrames son de menor intensidad y pueden durar mucho tempo", agregó.

Mientras las labores de limpieza seguían a lo largo de varias millas de la costa del condado de Orange, la Guardia Costera revisó ligeramente sus estimaciones el jueves y apuntó que se derramaron entre unos 25,000 galones de crudo y 132,000 galones de crudo.