Elba Aponte Santos

En la foto Elba L. Aponte Santos, como secretaria del Departamento de Educación.

Superadas las vacaciones navideñas y luego de los rituales matutinos tras sonar la alarma del despertador, este lunes 274,224 estudiantes se presentarán al aula virtual en el inicio de un atípico segundo semestre de año escolar, y con la expectativa de reencontrarse con sus salones y pupitres en marzo.

Con el fin de diciembre quedaron atrás los módulos temporales que se utilizaron para compensar el acceso a material educativo impreso de quienes no tenían acceso a equipos electrónicos o a los servicios de internet, un asunto que debe estar superado para este nuevo semestre, según informó la designada secretaria del Departamento de Educación (DE), Elba Aponte Santos, en entrevista con EL VOCERO.

Aponte Santos participa desde hace días en reuniones con el designado secretario del Departamento de Salud, Carlos Mellado, con el ayudante general de la Guardia Nacional de Puerto Rico, José Juan Reyes, y con los alcaldes de la Isla para darle forma al plan de vacunación contra el Covid-19 para empleados docentes y no docentes, para eventualmente retomar las clases presenciales.

“Todo esfuerzo de vacunación será conforme a las agencias de Salud. Los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC) están en todo momento trabajando de la mano con nosotros para poder ser eficaces en el proceso de vacunación. Igualmente, la Guardia Nacional y el Departamento de Salud están colaborando con el DE”, señaló.

Indicó que además del proceso para vacunar al personal y a los maestros, hay un plan de contingencia de salud y seguridad que incluye la limpieza, desinfección, distribución de mascarillas y productos de desinfección para todas las escuelas.

“Todo esto es parte integral de la gestión que estamos haciendo como agencia antes, durante y después de la apertura de las escuelas. Se han distribuido más de dos millones de mascarillas de tela reusables en todas las escuelas para los estudiantes. Ya los maestros han recibido las suyas y también hemos donado a las escuelas privadas”, detalló.

­—¿Qué temas están por resolverse para el inicio de este semestre y cuáles son sus expectativas?

“Sin dudas hay mucho trabajo por hacer. El tema de la reconstrucción de las escuelas tiene prioridad en la agenda de trabajo. Estamos reforzando la oficina de infraestructura del DE para darle agilidad a los proyectos de reparación de las escuelas. Estamos en constante comunicación con la Autoridad para el Financiamiento de la Infraestructura, la Autoridad de Edificios Públicos, la Oficina Central de Recuperación, Reconstrucción y Resiliencia (COR3) y la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias (FEMA) para que los millones asignados, las evaluaciones, las inspecciones y los trabajos de reconstrucción avancen”, contestó. De 855 planteles del sistema de educación pública en Puerto Rico, 140 se consideran no aptos para su uso.

Alcaldes de municipios en la zona suroeste que fueron impactados por los terremotos de enero de 2020 expresaron anteriormente a EL VOCERO que sus escuelas no han sido reparadas y no creen que para marzo puedan retomar las clases presenciales, como proyecta el gobernador Pedro Pierluisi.

Atención al aprovechamiento académico

La designada secretaria también señaló que es prioridad el asunto del aprovechamiento académico en medio de los ajustes que se han hecho por la pandemia de Covid-19.

“El tema del aprovechamiento académico igual tendrá prioridad en los planes de trabajo porque sabemos que los temblores y la pandemia pueden haber causado cierto nivel de rezago y también queremos avanzar en ese asunto. Así como los servicios de educación especial, es un área que hay que trabajarla para que haya menos burocracia y los servicios lleguen con mayor rapidez al estudiante”, destacó.

­—¿Qué evaluación se hará del aprovechamiento académico?

“Al inicio de cada semestre los maestros toman unos días para el repaso de las destrezas de los estudiantes. Además, hemos estado trabajando con la Universidad de Puerto Rico para implementar un programa de tutorías en las materias principales con los estudiantes de pedagogía. Por otro lado, estamos identificando los fondos para lograr la extensión del horario escolar en las escuelas. De esta forma podremos reforzar algún rezago que muestren los estudiantes”, detalló Aponte Santos. Mencionó que el personal docente comenzó a trabajar desde ayer.

­—¿En cuanto a los estudiantes que regresan este lunes a las clases virtuales, qué porcentaje no debe tener aún una computadora y cuántos no tienen acceso a internet?

“Se entregaron en su totalidad todas las computadoras para los maestros. La entrega se completó en verano 2020. A finales de noviembre comenzó la distribución de equipo electrónico a las escuelas para ser entregados a los estudiantes. Más de 156,000 transacciones se registraron para beneficiarse del subsidio para el pago de internet, lo que contribuyó a cerrar esa brecha digital de acceso a la tecnología que estaba para cuando comenzó la pandemia y los temblores del sur. Incluso, la fecha para solicitar el beneficio se extendió hasta el 30 de diciembre para que más familias se acogieran al servicio”, informó la también expresidenta de la Asociación de Maestros de Puerto Rico, sobre las gestiones del anterior secretario.

Al cuestionamiento sobre el uso de los módulos educativos que se imprimieron para los estudiantes que no tenían la tecnología digital accesible y cuyos padres debían buscar en las escuelas para que sus hijos tuvieran el material de enseñanza, la designada secretaria de Educación destacó que eso fue una iniciativa a corto plazo.

“Los módulos fueron una herramienta instruccional adicional para maestros y estudiantes en el proceso de aprendizaje. Los módulos se usaron por un periodo corto de tiempo. Ahora nuestros estudiantes cuentan con los libros de textos digitales para las cinco materias principales. En diciembre se envió al correo electrónico oficial de estudiantes y maestros el enlace para el acceso”, añadió, para significar que no debe haber estudiantes sin acceso al material educativo.

Explicó que las licencias de los textos digitales fueron adquiridas mediante los fondos de la ley Cares a un costo de $12.9 millones para el uso diario de los estudiantes y maestros de todos los grados. Agregó que con ese material los maestros pueden “crear actividades interactivas con los estudiantes, diseñar clases más dinámicas y ampliar los conocimientos utilizando libros de texto apropiados”.

Desde este lunes, el DE comenzará a enviar el Informe de Progreso Académico de los estudiantes vía correo electrónico, y en cinco días esperan haber completado la entrega.

Almuerzos para llevar

La designada secretaria —quien debe pasar por el proceso de confirmación en el Senado— habló sobre el manejo de los almuerzos, un tema que levantó señalamientos en el semestre anterior. Advirtió que todos los comedores escolares mantienen al día los inventarios para poder dar servicio.

“A partir del 11 de enero se retomará el servicio de entrega de almuerzos en las escuelas. Recientemente se autorizó seguir en la modalidad de Grab and Go (tipo servicarro) hasta verano de 2021. Se amplió la lista de las personas para recibir alimentos de uno hasta los 18 años. No tienen que ser estudiantes del sistema”, dijo Aponte Santos. Agregó que desde los ajustes hechos por la pandemia se han entregado 2,884,923 almuerzos en los comedores.

En el pasado semestre también se amplió el servicio de consejería y ayuda sicológica en el DE. Aponte Santos aseguró que se han identificado fondos federales y estatales para la contratación de psicólogos para cada una de las escuelas. “Su trabajo (de los sicólogos) se integra al esfuerzo que hacen los trabajadores sociales, así como los enfermeros y enfermeras que cada escuela tiene como parte de su plantilla. Cada vez que se identifica alguna situación por parte de las familias, los directores, maestros o personal escolar, se activa el equipo de profesionales para dar apoyo a los estudiantes y sus familiares. Además, reforzamos la importancia de detectar o atender situaciones de crisis a través de las redes sociales del DE, con mensajes y orientaciones que sirvan a nuestras familias y sepan cómo y dónde buscar la ayuda necesaria”, agregó.