Poco alentador el panorama económico de la Isla

La prolongación de los retos económicos provocados por la inflación en la Isla y los temores a una posible recesión en las principales economías del mundo llevan a pronosticar un panorama incierto, complejo y poco alentador para lo que queda de este y el próximo año en Puerto Rico, según economistas y representantes de distintos sectores económicos.

En una mesa redonda virtual con EL VOCERO en la que se discutió el panorama económico de la Isla a la luz de la espiral inflacionaria, los economistas Heidi Calero y Adrián Alós, así como el presidente del Colegio de Contadores Públicos Autorizados (CCPA), Oscar Cullen; el presidente de la Cámara de Comercio, Cameron McKenzie y el presidente de la Asociación de Industriales, Eric Santiago, destacaron que el gobierno debe enfocar en las prioridades del País y ejecutar un plan para agilizar el uso de los fondos federales que permita amortiguar el golpe económico.

Concurrieron en que el alto costo energético, sumado a las demás variables económicas, hacen difícil para la mayor parte de las personas manejar sin dificultad sus finanzas y que los negocios y empresas puedan sostener con eficiencia los gastos operacionales.

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Los entrevistados también encontraron puntos de coincidencia al señalar que al parecer el gobierno no tiene sentido de urgencia al momento de ejecutar soluciones y que son muchos los retos que crean un ambiente desfavorable para la competitividad del País.

“Esperamos que la inflación se mantenga alta, ya que —inclusive con los ajustes que está haciendo la Reserva Federal— no vemos que a corto o mediano plazo el alza de interés la contrarreste. Podemos ver reducciones leves por el precio del petróleo que ha bajado, pero sigue habiendo bastante volatilidad. La cadena de suministros a nivel mundial enfrenta mucha presión y todavía el mundo se recupera de la pandemia (de covid-19)”, expuso el economista Alós.

El nivel de inflación que se refleja en Puerto Rico y que supera el 6% podría ser mayor a los números que se informan, ya que según Alós —quien entiende que las estadísticas que produce el gobierno no son confiables— Puerto Rico no cuenta con las herramientas para medir de manera adecuada los factores económicos.

Se refirió a que el Índice de Precios al Consumidor (IPC) no está actualizado, ya que la canasta de bienes que se usa para estimarlo no se ajusta desde 2006.

Alós también sostuvo que la falta de empleados ha impulsado más la inflación porque los patronos han comenzado a subir los salarios para atraer trabajadores, mientras siguen lidiando con retos como el costo energético, el alza en intereses y otros.

Más gastos operacionales

El aumento en el costo de los servicios de energía, agua, mano de obra, transportación, materiales y en el crédito tiene como consecuencia que las empresas vean poco retorno a la inversión, se planteó en la mesa redonda.

“Los márgenes de ganancia van a ser más finitos. Las compañías van a buscar eficiencia, tratar de subir precios, lo que significa que las personas que les están comprando necesitan tener más capital. Hay presión en costo, rendimiento y clientes que no tienen más dinero. Los negocios van a buscar manejar el flujo de caja, van a comprar menos inventario y extender las cuentas por pagar”, expuso McKenzie, presidente de la Cámara de Comercio.

Agregó que los comerciantes tendrán que prepararse para un escenario más complicado que el actual, que afectará tanto al consumidor como a los negocios y al gobierno. McKenzie resaltó que muchas de las proyecciones de la Junta de Control Fiscal (JCF) se fundamentan en un crecimiento y rendimiento que podría no darse, particularmente por el lado del consumo y los ingresos al fisco, que entiende se deben reajustar.

“Las posibilidades de que se den esos números son difíciles, al igual que haya un sector que esté dispuesto a arriesgar más capital con toda la incertidumbre que hay. A corto plazo es complicado y a mediano, más complicado todavía. Cuando se reduzca la inflación y tasas de interés, es que veremos un futuro mejor. Los fondos federales es lo que nos va a ayudar a coger el cantazo que viene de la recesión que se vislumbra”, proyectó McKenzie.

Difícil la competitividad

Para Santiago, presidente de los industriales, el costo operacional para sectores económicos —como las manufactureras internacionales establecidas en suelo boricua— ha seguido aumentando y urge que se identifiquen las estrategias del País para competir.

“Muchas de las manufactureras que están en Puerto Rico tienen plantas gemelas en otros países y el costo de operar en la Isla sigue aumentando. Eso va en detrimento de la competitividad para atraer inversiones, crear empleos y aumentar las exportaciones. Están espulgando el más mínimo costo y desembolso para que sus operaciones no colapsen”, aseguró Santiago. Señaló que desde las matrices de las empresas la pregunta repetida es: ¿Cuál es la nueva crisis en Puerto Rico?, lo cual no resulta positivo en términos de percepción.

Para mitigar la situación, Santiago apuntó a que se deben tomar acciones contundentes que permitan controlar los costos, facilitar hacer negocio en Puerto Rico y evitar que más empresas tengan que importar talento —como ocurre con los supervisores de línea que requiere el servicio de energía eléctrica— ya que, a su entender, no se consiguen en la Isla debido a la migración y al descontento con la compensación monetaria.

“La inflación es la punta del ‘iceberg’ de todo lo que está ocurriendo tras bastidores y si no se mitiga, las consecuencias van a ser peores. El problema va en escalada”, advirtió el presidente de la Asociación de Industriales. Señaló que “no podemos esperar 200 o 300 días para un permiso para poder implementar tecnología de automatización o construir nuevas instalaciones”, porque se detiene el desarrollo en un momento crucial como el actual.

Sistema eléctrico

La precariedad del sistema eléctrico y su elevado costo es otro de los temas que los entrevistados trajeron a la mesa, y subrayaron que hay otros destinos con mejor infraestructura y costos menos elevados, que abaratan las operaciones para las empresas.

“Costa Rica tiene una tasa energética de 10 centavos el kilovatio hora y República Dominicana de entre 15 a 17 centavos, un país que compite con nosotros para la inversión extranjera. Nosotros no podemos tener un sistema de energía que cueste el doble que nuestros competidores. Nos hemos quedado en el rezago desde los años 90”, resaltó Santiago.

El reto eléctrico también se vislumbra escabroso en el futuro, porque bajo la Ley de Infraestructura de Estados Unidos para 2030 el 50% de los autos deben ser eléctricos.

“Ni LUMA ni Prepa (Autoridad de Energía Eléctrica) tienen la capacidad para suplir la carga de baterías de los autos eléctricos. Ni hoy, ni mañana, ni en un año o cinco, y hay legislación federal al respecto. Es asunto de eficiencia para la sobrevivencia”, declaró Santiago.

Sobre este asunto, Alós expresó que a casi cinco años del huracán María, en términos de generación de energía eléctrica, no se ha realizado una inversión sustancial para mejorar uno de los factores principales que causa inflación, que dificulta a los negocios mantener las operaciones y que es un escollo para atraer nuevas empresas.

“No veo un plan de cómo invertir el dinero para el desarrollo económico; no solo es hacer puentes y mejoras, es que se invierta en algo que nos deje crecimiento económico a largo plazo para cuando ese dinero se acabe... como educación y energía eléctrica”, sostuvo el economista.

Devaluación del euro

Para Cullen, presidente de los contadores públicos, la baja en el valor del euro es un desafío adicional en la economía global.

Santiago también expresó preocupación sobre la devaluación del euro, porque las plantas en Europa que manufacturan dispositivos médicos y fármacos producirán productos que costarán menos que en suelo americano.

Falta de ejecución

Para la economista Heidi Calero, el problema principal de Puerto Rico es la falta de ejecución y de prioridades.

“Tenemos un presupuesto consolidado aprobado de $28,000 millones y para el Fondo General de $12,400 millones. Jamás Puerto Rico había tenido un presupuesto de esa magnitud. El problema es la ineficiencia del gobierno de poder ejecutar. Seguimos diciendo que debe haber más recaudos. ¿Para qué?, si no me van a dar más servicios, todo lo contrario. Antes, en los años 80 tuvimos más inflación y lo sobrepasamos, ahora también lo vamos a sobrepasar, pero hay una dosis de ineficiencia bien grande. Señor gobernador Pedro Pierluisi, usted es el director de la orquesta. Hay que dar manotazos y exigir. Si hay que bajar salarios y dedicar los recursos a otra cosa, hay que hacerlo”, expuso Calero.

“Yo empezaría por elegir cuatro prioridades, como proteger a las personas de edad avanzada que están en el retiro y no pueden aumentar sus recursos económicos. Gobernador: tiene que exigirles a sus secretarios de gabinete. ¿Dónde está el sentido de urgencia? Está bueno de palabras bonitas... y a la Legislatura que se ponga para su número”, abundó la economista, quien puntualizó que falta un plan económico.

En torno al crecimiento económico para este año y el próximo, Calero no prevé que se produzca, y representantes del sector privado entienden que dependerá de si se liberan los fondos federales para la reconstrucción del País.

McKenzie entiende que la economía podría crecer ayudada por los fondos federales, pero sostuvo que si no crean una economía sostenible y competitiva “se reflejará un crecimiento falso por cinco años para luego caer en lo mismo”.

Con el planteamiento coincidió Alós, quien agregó que la economía está amarrada a los fondos federales y depende de estos desembolsos. Mientras que Santiago indicó que el crecimiento se mantendrá ‘flat’ y Cullen proyecta que el panorama financiero de la Isla no cambiará por el momento.

“No veo crecimiento ni para 2022 ni 2023. El impacto en la inflación por el ajuste en las tasas de interés es un ‘question mark’. Puede o no funcionar. Los fondos federales son un respirador artificial”, apuntó Cullen.

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